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Christophe SINEUX
9 février 2021
L'histoire du Triathlon

L'histoire du Triathlon

Le triathlon fait parti de la famille des sports combinés (biathlon, pentathlon, heptathlon, décathlon), sous sa forme actuelle, il a été inventé au début des années 70 sur la côte Pacifique des Etats-Unis, plus précisément à San Diego. A la base il est une simple alternative à l'entraînement classique de l'athlétisme pour le "San Diego Track Club". Le club alterna ainsi les entraînements en couplant la course à pied avec le vélo ou avec la nage pour promouvoir les bienfaits de l'entraînement croisé auprès de ses athlètes. C'est ainsi que le 25 septembre 1974 une course de 500 mètres de natation, de 9,5 km de course à pied et de 9 km de vélo est organisée sur le site de Fiesta Island dans la ville de San Diego, marquant ainsi la date officielle de la naissance du triathlon moderne.

Hawaï et l'Ironman, la naissance d'un mythe sportif

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Parmi les participants à cette première course, un certain John COLLINS va faire entrer le triathlon dans une autre dimension, quatre ans plus tard sur l'archipel d'Hawaï, en 1978.

A l'origine une querelle oppose dans le bar Primo à Honolulu des membres du club de natation du "Waikiki Swim Club" et du club d'athlétisme du "Mid-Pacific Road Runners" autour d'un débat sur le plus grand sportif de tous les temps. John COLLINS présent dans ce même bar va se greffer au débat en prétendant que le meilleur sportif de tous les temps est Eddy MERCKX et qu'il n'est ainsi ni nageur, ni coureur. 
Pour trancher le débat, il lance le pari fou d'organiser une course regroupant les trois évènements les plus prestigieux de l'archipel dans les 3 disciplines :

  • La Waïkiki Rough Water Swim (3,9km de nage)
  • L’Around Oahu Bike Race (179km de vélo)
  • Le marathon d’Honolulu (42,195km de course à pied)

Celui qui finira premier sera appelé : l'homme de fer (Ironman). Ils sont 15 hommes a se lancer dans ce défi fou le 18 février 1978, une course remportait par Gordon Haller en 11h46m58s.

Reconnaissance du monde du sport et guerre intestine

En 1982, le premier Ironman français est organisé à Nice, l'engouement médiatique est au rendez-vous.
51 clubs sont ainsi créés dans l'hexagone en deux ans seulement !! Le développement rapide du triathlon, attire l'attention du CIO qui organise une réunion d'urgence à Stockholm pour inclure au plus tôt le sport dans le programme olympique. Les MCDONALD est alors élu président d'un comité pour travailler sur l'organisation du triathlon. Il sera élu un an plus tard président de l'organisation mondiale du triathlon lors d'un congrès qui fonda l'"International Triathlon Union" (ITU) le 1er avril 1989 à Avignon. Trente fédérations sont ainsi enregistrés, et  en août 1989 à Avignon les premiers championnats du monde de triathlon ont lieux, sur une distance qui deviendra la distance olympique fixée à 1,5 km de natation / 40 km de vélo / 10 km de course à pied. Le mois suivant le 21 octobre 1989 est créé la fédération française de triathlon.

Tout semble aller très vite, trop vite ? En 1990 le docteur James P.GILLS rachète la "Hawaï Triathlon Corporation"  et créer la "World Triathlon Corporation"  (WTC), il fait ainsi scission avec l'ITU. Ce dernier dépose le nom d"Ironman" en référence à la mythique course d'Hawaï dont il en a la licence et créer différentes marques pour des distances plus courtes (Ironman 70.3, Ironman 5150 ...). Il organise également le championnat du monde d'Ironman afin de concurrencer les néo-championnats du monde de l'ITU, avec la finale dans le temple du triathlon à Kona, Hawaï .  Les relations entre les deux organisations restent difficile encore aujourd'hui.

En 1991, l'ITU lance sa première saison d'un circuit de coupe du monde avec un calendrier de 12 courses dans 9 pays.

La consécration olympique

C'est finalement en 1994, lors du congrès du Comité Internationale Olympique, que le triathlon se voit attribuer une place au programme olympique, vingt ans après sa naissance.

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Les premières épreuves olympiques du triathlon auront lieues les 16 et 17 septembre 2000 à Sydney, Brigitte MCMAHON (Suisse) sera la première femme championne olympique et Simon WHITFIELD (Canada) le premier champion olympique de l'histoire du triathlon.

Depuis le triathlon continu son développement sous différents formats, l'ITU reste la référence pour les petites et moyennes distances, mais souffre toujours de la concurrence de la WTC pour les formats longues distances.

En 2017, le CIO ajoute une troisième épreuve au calendrier olympique pour le triathlon avec le relais mixte, qui connaîtra sa première édition à Tokyo. C'est la même année que l'ancien champion du monde d'Ironman, Chris MCCORMACK et le milliardaire russe Leonid BOGULSLAVSKY créés la Super League Triathlon, afin de favoriser la médiatisation de ce sport, réunissant les meilleurs triathlètes spécialistes des courtes distances grâce à un prize monney attractif.. Un accord est signé avec l' ITU en 2018 afin de favoriser la visibilité du triathlon. 
L'organisation de la Super League vise en effet à conquérir un nouveau public avec la création de formats plus explosifs, dynamiques, et surtout plus télégéniques sur la base de 300 mètres de natation, 6 km de cyclisme et 2 km de course à pied avec plusieurs variantes selon les étapes. Certaines étapes proposes notamment de réaliser  3 fois les différents sports, des courses à élimination, ou des épreuves avec plusieurs triathlons à enchaîner avec cumul de temps.

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En 2020 la pratique du triathlon est estimé à 120 000 personnes en France dont 60 000 licenciés au sein de la FFTRI, 974 clubs y sont affiliés et plus de 1164 épreuves y sont organisés (hors organisation Ironman).

Sources :
- Opentri.fr
- Olympic.org
- Ironman
- espritbleu.franceolympique.org
- fftri.com
- danslatêteduntriathlete.com

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